Cloche

L’usage de clochettes comme signe avertisseur sonore est immé­morial, aussi bien dans le domaine profane que dans le domaine sacré. Dans les rites sacrés, les clochettes avaient une double fonc­tion : écarter les démons et rappeler la communauté célébrante au bon souvenir de son Dieu (cf. Ex 28, 33-35 ; Si 45, 9) ; grâce au son des grelots tintant sur le vêtement du grand prêtre, Yahvé et son Peuple se retrouvaient dans le mémorial de l’Alliance : ensemble ils se souvenaient du lien contracté.

Gongs, claquoirs, clochettes, trompettes, crécelles furent utilisés, au début de l’ère chrétienne, comme signaux de rassemblement pour les offices liturgiques. Quand les communautés se sont développées, après la paix de Constantin, et quand les exercices conventuels des monastères se sont multipliés, des avertisseurs plus sonores sont devenus nécessaires. Ainsi sont nées les cloches. Elles apparaissent au moins au début du VIe siècle. Le nom le plus commun est celui de signum (« signe » ou « signal ») ; celui de clocca vient proba­blement du clog irlandais, lourde clochette qui faisait partie de l’équipement du missionnaire, et de l’ancien allemand klochôn signifiant « battre » ou « frapper » (vIIIe siècle).

Dès le vIIIe siècle apparaît le rite du « baptême » des cloches : voix des anges repoussant les démons et convoquant les fidèles aux assemblées liturgiques, leur dignité était grande, et nécessitait une bénédiction solennelle. Le pontifical prévoit une ablution des cloches, quatre onctions de saint chrême sur chacune, et un encensement ; au terme du rite, on donne la voix aux cloches en les faisant résonner avec leur battant.

Les cloches se taisent traditionnellement depuis la messe du Jeudi saint jusqu’à la messe de la Résurrection : c’est un signe du deuil de l’Église. La tradition populaire dit qu’elles se rendent à Rome.

Dom Robert Le Gall – Dictionnaire de Liturgie © Editions CLD, tous droits réservés

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